Cabezas enanas, abejas reinas y otros misterios de esa cosa llamada epigenética

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Lo 1° que hace el guerrero shuar es coser los párpados y los labios para que no se separen ni se desgarren. A continuación, efectua un corte profundo en la parte inferior de la nuca y poco a poco, con sumo cuidado, va separando la carne del hueso.

Una vez que ha extraído el cráneo y los huesos de la cara, hierve la piel en una combinación astringente de agua, hierbas, cortezas y lianas. Y es entonces cuando, repitiendo larguísimas letanías, la ahúma con tahuarí y, mientras va encogiéndose, le da forma sobre cantos redondos y calientes.

Así se hace una tzantza, una de esas famosas pequeñas cabezas jíbaras. Afortunada o desgraciadamente, la sociedad ha construido otras maneras mas sutiles de disminuir cabezas. Tanto literal como metafóricamente.

Del 2° tipo, nos da cuenta la epigenética. Una rama de la ciencia coge a numerosas malinterpretaciones, sin embargo que se dedica a explicar que lo que hay entre los genes y la cultura es a veces lo mas interesante.

Mentes jíbaras

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Hace 5 años, Martha Farah y su dispositivo encontraron que la memoria de trabajo de los chicos criados en la pobreza tiene sistemáticamente menos capacidad que los chicos de clase media. No tenían muy claro por qué y el dilema es que contestar a esa pregunta es algo suficiente complejo.

Por suerte, el dispositivo de Farah tuvo acceso a 195 de jóvenes de 17 años que participaban en un repaso longitudinal que estaban llevando los doctores Evans y Schamberg en el estado de Nueva York. Se les ocurrio aprender como se relacionaban la capacidad de la memoria de trabajo con la carga alostática; es decir, con las consecuencias fisiológicas de la sobreexposición al estrés.

Gracias al enorme numero de documentos que habían ido compilando Evans y Schamberg, Farah y su dispositivo pudieron analizar cuantiosos factores como el peso al nacer de cada participante, la edad de la madre cuando dio a luz, el nivel educativo, su estado civil y otras tantas cosas más.

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Los resultados fueron que una mayor carga alostática (medida a través de la presión arterial, el IMC y los niveles de una lista de hormonas relacionadas con el estrés) estaba relacionada con la pobreza. Y ésta a su vez, con una menor capacidad de la memoria de trabajo.

Uno de los mecanismos que explican estos déficits cognitivos (esta ‘jibarización psicológica’ que podría comenzar en el útero mismo) es el tema que nos ocupa hoy: la epigenética.

Toma genoma

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Los seres individuos adultos estamos compuestos por alrededor de 70 billones de células. Cada una de esas células tiene en torno a 21.000 genes. Y cada uno de esos genes tiene la información necesaria para sintetizar moléculas con funciones concretas. Eso es lo que somos. Un lío descomunal.

Porque sí, como nos enseñaron en el colegio, todo esta redactado ahí. Todo. Pero eso no es mas que el principio: ¿cómo crear que cada uno de esos genes se active en el instante apropiado y no en otro? ¿Cómo coordinar todos ellos para adaptarnos a las exigencias del ambiente? ¿Cómo crear que un metodo tan amplio, tan complejo y tan diverso siga vivo? Esa es la pregunta que se hace la epigenética y, atención, spoiler, no es una pregunta nueva.

El orden y las cosas

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En parte, las soluciones a esas preguntas están en los genes mismos. Hay algunos genes que se dedican a la síntesis de proteínas, sin embargo hay otros que se dedican a ordenar todo el proceso de desarrollo y funcionamiento.

Si lo pensamos, es lógico. Los genes definen todos nuestros rasgos físicos y psicológicos y, por eso mismo, hay varias funciones basicas (como la misma existencia de los huesos, la piel y los órganos) que están grabados a fuego en vuestro tutorial de directrices genéticas.

Sin embargo, no todo estaba en ese manual. Hacia mediados de siglo XX ya nos habíamos dado cuenta de que había cambios en el fenotipo que no requerían cambios en los genes. Todo parecía demostrar que esos ‘genes reguladores’ no eran los únicos sheriffs de la ciudad. Había mas mecanismos en marcha.

Es decir, que no todo lo que veíamos dependía solo del toma y daca genético, sino que había varias directrices que provenían de otro lado. Fue en ese momento, hacia 1942, cuando Waddington acuñó el término ‘epigenética’ para referirse a todos esos cambios fenotípicos que estaban mas allá y por encima de los genes.

¿Cómo funciona exactamente la epigenética?

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Ahora sería razonable que hablara largo y tendido sobre los mecanismos moleculares de estos procesos de regulación. Pero, en realidad, no es necesario. Si entendemos que el epigenoma es uno de los mecanismos que regulan la expresión de los genes, habremos entendido el corazón de la alcachofa. Sin mas conocimiento técnico, podremos separar sencillamente la paja del trigo mediático.

Sobre todo, porque buena parte de los mecanismos epigenéticos todavía son entendidos todavía de forma suficiente pobre. Por ejemplo, los examinadores saben que la metilación (la adicción de un clan metilo a una molécula de ADN) puede modular el funcionamiento ciertos genes y que esto, agregadamente, tiene un resultado de regulación. También parece comprobado que algunos de estos grupos (en determinadas circunstancias) pueden heredarse.

No obstante, por lo que entendemos hasta ahora hay varias moléculas relacionadas con las rutas de regulación epigenética. Es un planeta apasionante y que no deja de evolucionar, sin embargo que no modifica lo sustancial: el epigenoma no es mas que una parte del complejo equilibrio que va desde el nucleótido mas simple hasta la geopolítica internacional.

La innovacion epigenética

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¿Pero no estábamos ante una innovacion descomunal? Ya que contamos de un término con casi 80 años de historia, entenderéis que varios maestros arqueen la ceja cuando se habla de revolución. Como dice Razib Khan, “la genómica no revolucionó la genética evolutiva ni la genética de poblaciones, así que no creo que la epigenética vaya a revolucionar esos campos“.

Y es que más allá de la fanfarria y el espectáculo, la epigenética simplemente agrega una capa mas al repaso de la vida. Es una disciplina que desvela toda una colección de señales y marcadores químicos que interactúan con el ADN y modifican su actividad. Pero de ahí a revolucionar la biología contemporánea hay mucho camino.

En terminos generales, el hype que se ha inventado en torno a la epigenética y al epigenoma se deben al desconocimiento y a la lectura ideológica de los descubrimientos científicos. Muchos, intentado un ‘determinismo’ genético cada vez mas claro, se abrazaron a los analisis epigenéticos mas llamativos reivindicando posiciones a medio acceso entre el lamarkismo y el lysenkoísmo.

Es decir, posiciones pseudocientíficas y, quiza lo mas importante, innecesarias. Sin ‘determinismo genético’ no seríamos nada y no hace falta renunciar a él para ser dueños de vuestro destino evolutivo. Casi al contrario.

Entonces, ¿la epigenética no funciona de nada?

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Eso no quiere mencionar que la epigenética no sirva de nada. En absoluto. El potencial de la epigenética es brutal. Es lo que expone que no haya una sola diferencia genética entre las abejas reinas y las obreras y que la diferencia elemental sea la alimentación y las modulaciones epigenéticas que activa.

En individuos nos apoyará a comprender preferible el cáncer, la obesidad y la capacidad cognitiva, sí. Este era, exactamente el ejemplo con el que comenzábamos, el incipiente descubrimiento de como la cultura y el ambiente en el que nos desarrollamos pueden marcar la diferencia en quienes somos. De cómo el hambre, la contaminación o el estrés pueden actualizar la expresión de nuestros genes.

Quizás eso sea lo mas atrayente que nos ha traído la popularización de la epigenética en el plano filosófico: la muerte de la larguísima lucha entre la genética y la cultura por la supremacía en la naturaleza humana. No es ninguna de las 2 y, a la vez, son ambas.

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La novedad Cabezas enanas, abejas reinas y otros misterios de esa cosa llamada epigenética fue publicada originalmente en Xataka por Javier Jiménez .


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Agradecimientos al autor original de la noticia, (fuente más arriba).

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