No cuentes conmigo: esto es lo que pasa cuando una lengua no tiene palabras para los números

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Hay varias culturas que no tienen números y es el caso de los cazadores-recolectores que viven en las profundidades de la Amazonia a lo largo y ancho de los afluentes del río mas grande del mundo. En lugar de usar frases para cantidades exactas, exclusivamente utilizan terminos básicos para mencionar “unos pocos” o “algo”.

Por el contrario, nuestras vidas están llenas de cifras y, mientras estás leyendo este texto, eres consciente de la hora que es, tu edad, el desembolso de tu cuenta corriente, cuánto pesas, etc. La oportunidad de pensar en números exactos influye en todo, desde nuestros horarios hasta nuestra autoestima.

Si nos atenemos a la historia, fijarse tanto en los números es algo inusual. En comparación con los 200.000 años de historia de nuestra especie, no ha sido hasta muy actualmente que hemos contado con maneras de medir cantidades con precisión y, en los cerca de 7.000 idiomas que existen en la actualidad, los números se utilizan de forma muy diferente.

Los hablantes de lenguas anuméricas, o sin números, nos aceptan buscar hasta qué punto la invención del metodo numérico ha variado la vida humana. En un nuevo libro me dedico a buscar sobre como los individuos inventaron los números y como ultimamente jugaron un papel crítico en otros acontecimientos, desde la venida de la agricultura a la creación de la escritura.

Culturas sin números

Entre las culturas sin números, o con solo uno o 2 números exactos, se incorporan las culturas Munduruku y Pirahã en la Amazonia. Los examinadores además han analizado a individuos adultas en Nicaragua a las que jamás se les había enseñado frases específicas para los números.

Sin números, los adultos individuos sanos tienen dificultades para diferenciar con precisión o recordar cantidades tan pequeñas como cuatro. En un experimento, un investigador colocaba frutos secos en una lata de uno en uno, para después sacarlos de uno en uno.

Al sujeto se le pide que avise cuando ya se hayan sacado todos los frutos secos de la lata y las soluciones nos crean visualizar que las individuos anuméricas tienen problemas para manejar cuántos frutos secos permanecen en la lata, pese a que solo haya 4 o 5 en total.

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Tanto éste como otros varios experimentos han llegado a una conclusión simple: cuando la masa no cuenta con frases para los números, tienen que esforzarse para distinguir cantidades que a nosotros nos parecen de lo mas normales. Mientras que solo una pequeña parte de las lenguas del planeta son anuméricas o casi anuméricas, las frases para los números no son un denominador común universal.

Cabe destacar que las individuos anuméricas son normales a nivel cognitivo, habiéndose ajustado sin problemas a su entorno durante siglos. Como hijo de misioneros, pasé algunos de mis años mas jóvenes con indígenas anuméricos, como la ya mencionada cultura pirahã a lo largo de las orillas sinuosas del río negro Maici. Al equivalente que otras individuos ajenas a esta cultura, me impresionaba constantemente que tuvieran una capacidad de compresión superior sobre la ecología fluvial que teníamos en común.

Cuando la masa no cuenta con frases para los números, tienen que esforzarse para distinguir cantidades que a nosotros nos parecen de lo mas normales

Sin embargo, las individuos que no utilizan números tienen problemas para aquellas actividades que requieren una distinción precisa entre distintos cantidades. Puede que no sea muy sorprendente porque, si no saben contar, ¿cómo van a diferenciar si hay 7 u 8 cocos en un árbol? Algo tan fácil se vuelve muy confuso a los ojos de las individuos que no piensan con números.

Los chicos y los animales

Estas afirmaciones se han visto respaldadas por varios analisis con chicos anuméricos en sociedades industrializadas. Hasta que no aprenden los números en la escuela, los chicos no son capaces de diferenciar cifras mas allá del tres. Dependemos de los números para poder comprender y reconocer cantidades mas altas.

De hecho, los chicos tardan años en adquirir el significado preciso de las frases referentes a los números. Inicialmente, aprenden los números de la misma forma que las letras: reconocen que los números están organizados de forma secuencial, sin embargo tienen poca conciencia de lo que significa cada numero individual.

Con el tiempo, comienzan a comprender que un definido numero simboliza una suma mas que el numero anterior. Este “principio sucesor” es parte de la base de vuestro conocimiento numérico, sin embargo solicita mucha destreza comprenderlo.

Hasta que no aprenden los números en la escuela, los chicos no son capaces de diferenciar cifras mas allá del tres. Dependemos de los números para poder comprender y reconocer cantidades mas altas.

De ahí que ninguno de nosotros seamos en realidad una persona “de números”. Como humanos, no estamos predispuestos a tener una buena capacidad para diferenciar cantidades. Si no viviéramos metidos en tradiciones culturales que llenan nuestra vida de números desde nuestra infancia, tendríamos problemas hasta con las distinciones cuantitativas mas básicas.

Las frases que describen los números y los números escritos transforman vuestro razonamiento cuantitativo, puesto que aparecen a nuestra destreza cognitiva a través de nuestros padres, compañeros y profesores. El proceso parece tan normal que a veces pensamos que se intenta de una parte natural del proceso de crecimiento, sin embargo no lo es.

Los cerebros individuos dicen con con ciertos instintos cuantitativos que son refinados con la edad, sin embargo son instintos. Por ejemplo, incluso al nacer somos capaces de distinguir entre 2 cantidades marcadamente diferentes, como por ejemplo, 8 de 16 cosas.

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Pero no somos la unica especie apto de tales abstracciones y en comparación con los chimpancés y otros primates, nuestros instintos numéricos no son tan impresionantes como varios presumen. Nuestro argumento cuantitativo instintivo básico no difiere mucho del de las aves, de ahí que en situaciones funcione en varias especies como los loros si les enseñamos esas tools cognitivas que llamamos números.

El nacimiento de los números

¿Cómo llegamos a crear en 1° lugar nuestros números “no naturales”? La respuesta la tienes, literalmente, al alcance de la mano. La mayor parte de las lenguas utilizan sistemas numéricos basados en 10, 20 o 5 números. Es decir, estos números mas diminutos son la base de los números mas grandes. Por ejemplo, el español es un idioma de base diez o decimal, como se evidencia en frases como 14 ( “cuatro” + “10”) y 31 ( “tres” x “10” + “uno”).

Hablamos un lenguaje decimal porque nuestra lengua mas ancestral, la proto-indo-europea, se basaba en la forma decimal. Al equivalente que en varias otras culturas, se utilizaban las manos para relacionarse a modo de ‘cinco dedos en esta mano es el mismo numero que 5 dedos en esa mano’. Esta forma de pensar se terminó evolucionado en frases que se transmitieron de generación en generación y por eso la frase “cinco” en varios lenguajes se deriva de la frase para “mano”.

Numeros

Por eso la totalidad de los sistemas numéricos son el efecto de 2 factores clave: la capacidad humana para el idioma y nuestra propensión para centrarnos en nuestras manos y en nuestros dedos. Esta obsesión por las manos (algo que además esta vinculado con el hecho de que caminemos erguidos sobre 2 piernas) ha construido la creación de los números en la totalidad de las culturas, sin embargo no en todas.

La totalidad de los sistemas numéricos son el efecto de 2 factores clave: la capacidad humana para el idioma y nuestra propensión para centrarnos en nuestras manos y en nuestros dedos.

Aquellas culturas que no dicen con números además nos entregan información sobre la influencia cognitiva de varias tradiciones numéricas. Piensa en la hora que es: tu dia esta marcado por los minutos y los segundos, sin embargo estas entidades no existen en un sentido fisico y son inexistentes para aquellas individuos que no dicen con números en su lengua o en su cultura.

Los minutos y los segundos son vestigios verbales y escritos de un metodo numérico extraño en base a 60 que se usaba en Mesopotamia hace milenios. Son conceptos que están en nuestra cabeza, aparatos numéricos que no todos los seres individuos heredan a nivel conceptual.

La exploración sobre el idioma de los números demuestra, cada vez más, que una de las funciones clave de nuestra especie es la grande diversidad lingüística y cognitiva. Si bien existen puntos cognitivos en común en todas las poblaciones humanas, la diversidad de nuestras culturas hace que podamos tener experiencias cognitivas muy diferentes.

Si queremos comprender realmente las diferencias cognitivas entre las culturas, tenemos que continuar buscando sobre la diversidad cultural de nuestra especie.

The Conversation

  • Caleb Everett, Profesor de Antropología, Universidad de Miami

Este capítulo ha sido anunciado originalmente en The Conversation. Puedes leer el capítulo original aquí

Traducido por Silvestre Urbón

Fotos | iStock

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La novedad No cuentes conmigo: esto es lo que pasa cuando una lengua no tiene frases para los números fue publicada originalmente en Xataka por The Conversation .


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Agradecimientos al autor original de la noticia, (fuente más arriba).

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