Nos hemos acercado nueve veces a Júpiter y sabemos que tiene 69 lunas, pero aún no lo conocemos a fondo

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Juno Jupiter

Hay quien opina que estamos rastreando el espacio cuando todavía no entendemos bien todo lo que hay en la Tierra (y no se equivocan), sin embargo es que eso mismo pasa en el propio conocimiento del universo. Mientras nos hemos centrado en debates como el de si Plutón es o no un planeta, la realidad es que no entendemos bien a otros vecinos mas “cercanos” como es el caso de Júpiter, al que actualmente se le han revelado un par de lunas más.

Y no será por misiones, porque contando las que lleva la NASA son 9 las naves que se han dirigido hasta allí sin contar los telescopios que han buscado las mejores instantáneas. Pero la circuntancia y las funciones del gigantesco mundo no ponen sencillo su exploración, de modo que todavía se descubren satélites y aspectos del propio planeta. Repasamos su historia, las tareas y las dificultades que entraña intentar investigar este titán con un enorme lunar rojo.

Siempre ha estado ahí y siempre hemos sabido que era enorme, sin embargo no que era un planeta

No empezamos muy bien cuando ni siquiera entendemos quién detectó la existencia de Júpiter, como sí ocurre con otros cuerpos celestes. En Cool Cosmos (una difusión de la NASA en la que participa entre otros la Universidad Caltech) lo cuentan claramente: “no hay una sola persona a quien se le haya acreditado el descubrimiento de Júpiter”. Al ser visible sin obligación de usar ningun tipo de lente, se sabe de su existencia desde hace siglos sin embargo no se ha conseguido resolver quién o quiénes lo vieron por 1ª vez y determinaron que era un planeta.

Quienes sí dejaron una pronta huella fueron los romanos dado que bautizaron el planeta de forma constante con el nombre de su dios supremo, Júpiter (el igual del griego Zeus, ambos superiores al resto de dioses). Aunque la categorización como mundo vino tras considerar la Tierra como tal y aceptar el heliocentrismo que se atrevió a postular Nicolás Copérnico hacia 1536. Y ultimamente Galileo contemplo Júpiter con su telescopio y pudo visualizar cuatro de sus satélites.

Planetas Copernico El metodo copernicano (con Júpiter señalado).

¿Tan enorme es que se analiza sin telescopio? Lo es. Podéis ayudaros de apps que crean las veces de Google® Maps en el cielo (las tenéis para iOS, para Android y para Windows Phone, gratuitas y de pago), y lo que veréis es un punto considerablemente brillante en el cielo (es el 2° mundo mas brillante tras Venus) que no parpadea (así se diferencian los planetas de las estrellas, que sí lo hacen).

Júpiter es tan monstruosamente enorme que segun la NASA cabrían mas de 1.300 Tierras dentro de él

¿Y de qué tamaño hablamos? Según la NASA el diámetro de Júpiter es de unos 143.000 kilómetros (para crearnos una idea, el de la Tierra es de 12.756 kilómetros), y segun la administración norteamericano cabrían mas de 1.300 Tierras dentro de ese enorme balón gaseoso.

¿Y lo de los gases? El apelativo de Gigante Gaseoso le llega porque su atmósfera se compone sobre todo de hidrógeno y helio gaseoso (como el Sol), y de hecho segun teorizan es como si se hubiese quedado a medio acceso de ser una estrella, dado que segun expone la NASA de ser 80 veces mas resistente lo habría sido en vez de un planeta.

Otros documentos que se conocen del mundo son que su dia dura diez horas y que su año son 12 terrestres, que la temperatura varía entre los 145 y los 24.000 grados centígrados (según se trate de las nubes mas lejanas o cercanas al centro) y que la fuerza gravitatoria es 2,4 veces la de la Tierra. Los vientos logran los 640 kilómetros por hora y que la famosa mancha roja (llamada así, “Gran Mancha Roja”) es un vórtice anticiclónico (una terrible tormenta) que gira desde hace mas de 300 años, se estima.

Y en cuanto a los satélites, hasta hace poco se le conocían 67, con un último descubrimiento de 9 de ellos en 2011. Fue en junio de este año cuando se confirmaron los 2 últimos tras un año de observación, por lo que al mundo se le siguen descubriendo lunas. Las mas enormes son Ganímedes, Calisto, Io y Europa, llamadas satélites galileanos al haber sido descubiertos en 1610 por el astrónomo.

Júpiter esta lejos y lo pone difícil

Las distancias entre planetas son relativas segun en qué punto de la órbita se encuentre cada uno. Júpiter puede encontrarse a unos 594 millones de kilómetros de la Tierra (unas 3,98 unidades astronómicas tomando la referencia con el Sol en el supuesto de que estuviesen alineados).

Éste, el de la distancia, es el 1° dilema que se plantea (quizás el mas obvio). Recorrer tantos kilómetros solicita un gasto energético considerable, si bien se recurre a la asistencia gravitatoria (utilizar la energía de un campo gravitatorio para sacar aceleración o frenado) ahorrándose costos sin embargo exigiendo estrictas ventanas de lanzamiento para las tareas al requerir cierto alineamiento de los planetas de principio y destino.

Pero en el caso específico de Júpiter se agrega a este 1° dilema otro por sus características: a diferencia de Marte (donde hemos visto posarse y rodar vehículos), Júpiter no tiene esa superficie sólida sobre la que aterrizar, no al menos tan superficialmente como el Planeta Rojo o un asteroide. A esto hay que sumar la terrible suma de radiación que la aeronave recibe, de lo cual se aquejó la sonda Galileo (que recibió mucha mas radiación para la que estaba preparada).

Eso sí, si a algo de instante no nos ganan (que sepamos) es a perseverancia y a empeño, y hemos destinado algunas tareas hacia el Gigante Gaseoso. De hecho éstas empezaron ya en la ebullición de la carrera espacial, en la década de los 70 poco después de que el ser humano pisase la Luna.

Nuestro currículum en Júpiter (o cerquita)

Como recuerda la NASA, primeras tareas destinadas a Júpiter fueron las Pioneer diez y 11 , que aparecieron a los alrededores del mundo en 1973 y 1974. Fue la 1ª vez que se obtenían indicaciones y imagenes directas del Gigante Gaseoso, su Gran Mancha Roja y los satélites (hasta el instante conocidos). Determinaron que se componía básicamente de líquido y que parecía tener un núcleo sólido.

Jupiter Pioneer 10 Así vio Pioneer diez a Júpiter (en 1973).

El testigo de estas tareas lo recogieron los Voyager 1 y 2, lanzadas en 1977 y que en su paso por Júpiter en 1979 tomaron mas de 52.000 fotografías del planeta. Sirvieron para detectar aspectos relativos a la meteorología del mundo y se descubrieron volcanes activos en Io.

Jupiter Voyager 01 La foto que tomó el Voyager 1 de Júpiter el 13 de febrero de 1979 (con Io a la izquierda y Europa a la derecha). (Crédito: NASA/JPL)

Posteriormente la misión Galileo orbitó Júpiter a terminos de los 80, siendo la 1ª vez que se descendía 153 kilómetros al interior de su atmósfera para poder resolver las funciones de la misma. También envió evidencias de que podía haber un océano bajo la superficie de Europa y capturó la colisión del cometa Shoemaker-Levy 9 contra el planeta.

Jupiter Anillo Galileo Júpiter no iba a ser menos y además tiene anillos. Esta bonita silueta del mundo y uno de ellos fue capturada por la sonda Galileo a su paso.

En 1992 la misión Ulises se encargó de recoger documentos sobre la magnetosfera de Júpiter, y en el 2000 Casinni echó un ojo al mundo “de paso”, ya que su destino final era Saturno. Ese paso dio 26.000 fotografias del mundo y sus satélites, y de todo lo que aconteció en esta misión contamos antes de que acabase la misma.

Jupiter Cassini Así vio Cassini el polo sur de Júpiter. La foto no deja de ser bella, sin embargo atentos a la que envió ultimamente Juno con mucho mas detalle: parecen 2 planetas distintos.

La que fue además de paso fue New Horizons, la cual iba ni mas ni menos que a Plutón. Pasó por el Gigante Gaseoso en 2007 y estuvo durante 6 meses, centrándose en la investigación de la climatología, los satélites y los anillos.

Por su parte los telescopios además han proveído de imágenes, por ejemplo el Hubble (veremos un fantástico ejemplo a continuación, al hablar de Juno). De hecho proporcionó otra perspectiva del choque del cometa que presenció la sonda Galileo, ha tomado numerosas fotografias de la Gran Mancha Roja y continuará su version todavía durante unos años mas desde que fuese puesto en marcha en los 90.

La información mas nueva que tenemos del mundo es la que transmitió Juno, la cual de hecho hizo que los científicos concluyesen que estamos descubriendo “un Júpiter totalmente nuevo”, como dijimos al hablar de todo lo que se estaba viendo. Esta misión ha sido excepcionalmente provechosa, teniendo en cuenta que cada 53 días Juno viajaba de polo a polo registrando información con 8 instrumentos.

Jupiter Polo Juno La asombrosa perspectiva (y realidad) que nos mostró Juno sobre los polos de Júpiter. (Crédito: NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS/Betsy Asher Hall/Gervasio Robles)

Con esto, además de fotografías espectaculares y reveladoras, que los polos son un caos de tormentas enormes (como la Tierra, por ejemplo). Aunque es complicado resolver como se originan o su estabilidad, de hecho ni siquiera hay una version parecida en los polos (en el norte hay una nube de 7.000 kilómetros que literal y figuradamente ha supuesto otra sombra a nuestros conocimientos).

Jupiter Aurora Gracias, Hubble, por presentarnos las auroras de Júpiter. (Crédito: NASA, ESA, and J. Nichols (University of Leicester))

El campo magnético es diez veces mas potente de lo que se había calculado hasta ahora, y además diez veces mas resistente que lo registrado en la Tierra. Y las auroras, que también las tiene (y cautivadoras) parece que no funcionan como lo crean aqui en la Tierra (donde siguen estudiándose).

Querer no es poder si no hay presupuesto

Hace poco supimos que la NASA no tiene presupuesto para llegar a Marte en 2030 como se había previsto (y como tenían orden), por lo que parece que el horizonte de la investigación espacial esta algo enturbiado. De hecho ya en 2005 se canceló la misión JIMO (Jupiter Icy Moons Orbiter) por fundamento de presupuesto.

No obstante, las ideas de continuar rastreando el mundo y sus lunas se suceden en ésta y otras agencias, como la oferta del JUICE (JUpiter ICy moon Explorer) de la ESA o la de ir a Europa en busca de pruebas de vida de la NASA. De instante hay que continuar aprendiendo la información obtenida para visualizar si hay mas de 69 satélites y habrá que permanecer a 2018 para tener nuevas observaciones.

Imagen | NASA
En Xataka | ¿Qué entendemos y como lo entendemos de la Gran Mancha Roja de Júpiter?

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La novedad Nos hemos acercado 9 veces a Júpiter y entendemos que tiene 69 lunas, sin embargo todavía no lo entendemos a fondo fue publicada originalmente en Xataka por Anna Martí .


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Agradecimientos al autor original de la noticia, (fuente más arriba).

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