‘The Idea Factory’, una (no tan) breve historia de las Telecomunicaciones

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Hoy en dia damos varias cosas por sentadas. Por ejemplo que en las industrias tecnológicas hay departamentos de I+D que investigan y desarrollan productos de una forma estructurada. O que las tele-comunicaciones funcionan, simplemente. Y cuando nos planteamos si hay alguna relación entre entrambos cosas logramos detectar que mas de lo que pensamos.

El libro The Idea Factory: Bell Labs and the Great Age of American Innovation cuenta, de una forma amena y clara, la historia de las investigaciones, descubrimientos e invenciones de los Bell Labs de AT&T, desde principios del siglo XX hasta que la enorme compañia de telefonia americana fue partida en las Baby Bells por monopolio. Y no solo cuenta lo que investigaron, descubrieron e inventaron, sino además por qué lo lograron, cual fue su modelo. Y estoy convencido de que para los habituales de Xataka este libro sería una lectura apasionante.

Los Bell Labs inventaron las telecomunicaciones

Es cierto que Graham Bell puede que no fuera el único autor del dispositivo en 1875, solo el que logró registrar la patente antes y la defendio con todos sus bienes en los tribunales. Y ese fue el comienzo de las telecomunicaciones, si exceptuamos sistemas algo mas primitivos como la telegrafía óptica y eléctrica.

A partir de ahí sí logramos mencionar una cosa: lo que es cierto es que desde la compañia que fundó Graham Bell, la American Telephone and Telegram Company (AT&T) se inventó mucho, muchísimo. Soy especialista de tele-comunicaciones y podría mencionar que el 99% de lo que se estudia en la carrera surgió en dicha compañía.

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Pero no solo esto, además se creó en dicha compañia una forma estructurada de buscar e inventar. Crearon lo que hoy es bastante común en las industrias tecnológicas, laboratorios donde examinadores de multiples disciplinas crean nuevos productos y servicios a partir de una inversión intenso en bienes individuos y materiales. Algo que hoy es normal no lo era a principios del siglo XX, donde las invenciones eran algo reservado a “locos” apasionados por un tema.

Pero desde AT&T se crearon los Bell Labs y con estructuras que nos parecen hoy bastante comunes (como espacios abiertos, laboratorios multidisciplinares, espacios comunes para favorecer el intercambio de ideas) lograron una lista de mejoras tecnológicos que hoy se estudian sin mirar mucho al pasado como los fundamentos de las comunicaciones modernas.

Es cierto que varias de las cosas que salieron de los Bell Labs fueron investigaciones individuales, como la teoría de la comunicacion de Shannon. Pero ahí estaba AT&T pagándole el salario por pensar y inventar un prototipo matemático que permite, por ejemplo, que el crecimiento de la rapidez de las redes de comunicaciones sea una realidad.

Fiber Optic Cable 502895 1920

Otros inventos, como las comunicaciones por satélite, fueron una participación público-privada con la NASA. Y otras a las que aparecieron tarde, como la fibra óptica, fueron impulsadas por examinadores desde fuera de la compañía, sin embargo los Bell Labs fueron los que consiguieron crear un producto viable.

La pregunta obvia que se pueden crear nuestros lectores es si crean falta conocimientos tecnicos para gozar de este libro. Y la respuesta es que no. Está todo comentado muy bien, desde una perspectiva histórica, y sin acceder en exceso en fragmentos técnicos. Sí, hablará de lo que son los amplificadores de estado sólido, sin embargo simplemente en un par de líneas y despues explicará por qué son fundamentales y el proceso hasta alcanzar inventarlos. Y así todo.

Bell Labs, enormes inventos sin embargo con fecha de caducidad

¿Queréis saber como los Bell Labs inventaron las tele-comunicaciones modernas? ¿Queréis saber como inventaron el I+D empresarial moderno? ¿Queréis saber como se inventaron las válvulas de vacío, las antenas de bocina, los radioenlaces, el transistor, las guías de onda, la teoría de la comunicación, el teorema de Nyquist, la modulación PCM (en general muestrear y retransmitir en digital), el fotodiodo y las placas solares, la fibra óptica y las comunicaciones ópticas, los cables submarinos, los satélites y las comunicaciones por satélite, la telefonia movil (tanto de forma conceptual como práctica)? ¿Queréis saber la historia de Shannon, Nyquist o Shockley? Entonces no os podéis perder el libro The Idea Factory: Bell Labs and the Great Age of American Innovation, una estupenda lectura de historia tecnológica que define vuestro presente.

También es significativo leer el libro para comprender como los monopolios alcanzan impulsar varias veces los desarrollos tecnológicos, ya que los ingresos “garantizados” generan un excedente de bienes bastante para buscar que probablemente no existiría en un entorno competitivo (de ahí que haya tanto I+D e inventos en los Google, Facebook® o Apple, que en sus respectivas áreas tienen cuotas casi monopolíticas).

Y es que este es un tema fundamental, digno de un analisis amplio sobre quién lidera la innovación y por qué. En un entorno ultracompetitivo las industrias son tan eficientes que no tienen margen para buscar en temas que se salgan un poco de su foco. Y son estas investigaciones las que pueden traer enormes servicios a la humanidad. Sin AT&T no hubiera sido un monopolio no tendríamos la penetración que tenemos a dia de hoy de las tele-comunicaciones modernas. De no haber existido una subvención de las llamadas de larga distancia a las locales no habría habido un despliegue tan enorme de usuarios, no habría tenido los ingresos que tuvo y no habría dedicado bienes a cosas tan raras como las comunicaciones por satélite, que a dia de hoy apenas se utilizan para comunicaciones de voz sin embargo sí para datos, televisión o sistemas GPS.

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El libro además expone en detalle como logró algo tan impopular en EEUU, alcanzar ser un monopolio autorizado durante décadas. Y esto es por unas relaciones políticas muy importantes, por ejemplo buscando pasivamente en proyectos militares, sabiendo que el Departamento de Defensa les apoyaría para impedir su partición. Pero en 1984 no consiguieron eludir que la compañia se partiera y que los Bell Labs acabaran en una de las baby Bells, Lucent.

Curiosamente Lucent despues se fusionó con Alcatel. Es complicado perdurar siendo diminuto en un entorno competitivo. Y ahí se queda el libro, pues no viene a la compra de Nokia. Es decir, los Bell Labs ahora pertencen a una compañia finlandesa, líder internacional en equipamiento de red sin embargo mas famosa por su enorme control la década pasada en la fabricación de dispositivos móviles.

Imagen | Amanjeev

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La novedad ‘The Idea Factory’, una (no tan) breve historia de las Telecomunicaciones fue publicada originalmente en Xataka por Alejandro Nieto .


Xataka


Agradecimientos al autor original de la noticia, (fuente más arriba).

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